Vorige week bespraken we in The Valley Report de ontwikkeling dat lokale media relevanter zijn dan ooit. Tegelijkertijd is het een publiek geheim dat het in stand houden — laat staan het vernieuwen — van lokale media niet gemakkelijk is. Tijdens Go Local bij Media Valley kwamen echter voorbeelden voorbij die laten zien dat lokaal wel degelijk kan bestaan.

Neem De Hulsberger: Een lokaal informatiemagazine, dat zowel digitaal als op papier publiceert, opgezet door de Hulsbergse ondernemers Jim Coumans en Stan Pinkaarts. Ruim 1 jaar zijn ze actief, eerst alleen online, maar nu ook met een maandelijks magazine. En het gaat goed. “Steeds meer mensen willen een bijdrage leveren aan het magazine. Hierdoor hoeven we niet altijd zelf stukken te maken”, vertelt mede-oprichter Coumans. “En qua advertenties loopt het ook goed. De lokale ondernemers willen juist graag adverteren in de eigen gemeenschap, want daar halen ze de meeste klanten vandaan. Via De Hulsberger kan dat. Bovendien vertellen we ook regelmatig het verhaal áchter de ondernemer.”

De Hulsberger bedrijft dan wel geen echte journalistiek — het informeren van de dorpsgemeenschap staat voorop — toch is ook bij dit platform de relevantie voelbaar. Verenigingen en bedrijven doen mee, maar ook inwoners, die hun verhaal kwijt willen. “Bijvoorbeeld over de geschiedenis van het dorp; iets dat nieuwe inwoners van Hulsberg helemaal niet kennen”, vertelt Coumans. “Of iemand die als vrijwilliger naar de Olympische Spelen in Rio is geweest, die haar ervaringen beschrijft”, vult Pinkaarts aan. “En wat blijkt? Zij kan ook nog eens goed schrijven, dus vanaf nu maakt zij vast deel uit van ons redactieteam.”

En omdat de Hulsbergse inwoners het platform gebruiken om elkaar te informeren, komt er ook wel eens echt nieuws naar buiten. Zo reed laatst een dronkenman met zijn auto tegen een lantaarnpaal aan. De nasleep van die botsing in het centrum van het dorp zorgde voor behoorlijk wat ravage. Het bericht dat De Hulsberger meteen die avond online zette, haalde zelfs nieuwswebsite 1Limburg.

Toch is het niet gemakkelijk om als lokaal medium overeind te blijven. De meeste lokale media drijven op betrokken vrijwilligers. Het hangt af van hun beschikbaarheid of ze ingezet kunnen worden om verhalen te maken. Bovendien zijn de oprichters van een lokaal medium vaak de kartrekkers: Als zij minder doen of zelfs stoppen, om wat voor redenen dan ook, dan worden hun werkzaamheden vaak niet overgenomen. Daarnaast ontbreekt ook vaak kennis en kunde.

Het University of Cardiff Centre for Community Journalism (C4CJ) probeert lokale media in Wales te helpen, door hen te voorzien van tools, resources en kennis om zo de kwaliteit én het voortbestaan van deze ‘community journalists’ te garanderen. Tijdens Go Local vertelde C4CJ-manager Emma Meese via een live verbinding dat de vragen die ze krijgen uiteenlopen van “het omgaan met WordPress tot zoekmachinemarketing tot aan het zoeken naar een sluitend business model.” Ruim drie jaar is het centrum nu actief. In die periode heeft C4CJ een uitgebreide portefeuille aan diensten en producten opgebouwd, waarmee het tot dusver meer dan duizend mensen uit de lokale journalistiek in Wales heeft kunnen helpen. Dit scala aan tools en resources is echter niet eindig: ieder jaar komen er weer nieuwe zaken bij. “Wij leren van de ontwikkeling van de lokale journalistiek in Wales; die kennis borgen wij en delen wij vervolgens weer met nieuwe lokale media-initiatieven in het land”, legt Meese uit.

C4CJ laat zien waar het in Limburg (en Nederland) vaak aan ontbreekt: Het delen van kennis. Niet alleen vanuit een onderwijsinstituut naar de markt, maar vooral ook met elkaar. Lokale media kennen elkaar lang niet allemaal en weten als gevolg hiervan ook maar weinig van best practices van ‘concullega’s’.

Daarom dat Media Valley zich inzet voor een vitaal, verbonden en vernieuwend medialandschap. Hoe? In een rol vergelijkbaar met die van het C4CJ, maar dan net weer wat anders ingevuld. Een rol als kennisdeler, aanjager en vernieuwer. Hoe dat in de praktijk gaat werken, lees je later deze week.

Tekst: Tom Janssen